¿Estamos a salvo del parásito del mundo real que nos inspiró a los últimos?


Sangre. Cran. La sangre. Los humanos no pueden tener suficiente, ¿no? No importa cuánto vivamos pacíficamente en nuestra vida, a nuestra pequeña especie le encanta adorar engatusar el puro desprecio por el entretenimiento. Es por eso que, cuando se trata de horror, nada es más aterrador que lo plausible. Aunque nos encanta alejarnos de los miedos sobrenaturales, abandonamos el cine sabiendo que los vampiros realmente no nos harán daño. Probablemente sea un espíritu vengador no es acechando detrás del mostrador en nuestro Starbucks local.

Durante décadas, gracias a películas queridas como La cosa y emociónLa idea de un virus o un cuerpo extraño que esclaviza a la humanidad cae en la misma categoría de ficción reconfortante. Sin embargo, con la clásica PS3 post-apocalíptica, El último de nosotrosResulta que la premisa del juego está mucho más cerca de la realidad de lo que la mayoría de la gente piensa. Creado por los desarrolladores de Naughty Dog, este divertido juego de zombies encaja en un futuro donde el 60% de la humanidad es aniquilada por un hongo parásito: el Cordyceps.

La parte de miedo? Este hongo calavera realmente existe.

En ese momento, a principios de la década de 2000 (los cordyceps) fueron ampliamente ignorados. La gente realmente no imaginaba que los parásitos pudieran hacer cosas tan complejas …

Después de años de evolución, este parásito poco conocido se ha extendido lentamente a América del Sur, utilizando sus esporas para infectar y manipular hormigas, escarabajos e incluso arañas indefensas, todas ellas Muertes dolorosas y dolorosas. En otras palabras, la verdadera narrativa de los ophiocordyceps requería ser adaptada para convertirse en un zombie aterrador por derecho propio. Pero también es terriblemente horrible que los clics coloridos y los acechadores de esporas El último de nosotros ¿Está nuestra especie realmente amenazada por este hongo notablemente terco?

Hablamos con David Hughes, un reconocido biólogo de enfermedades y profesor de entomología y biología en la Universidad Penn State, para averiguarlo.

Cree lo increíble

"Llegué (a Cordyceps) a través de Richard Dawkins, miembro de mi comité de doctorado, y otro científico extremadamente famoso llamado Bill Hamilton, quien era mi supervisor", dice Hughes.

"En ese momento, a principios de la década de 2000, (el cordyceps) fue muy ignorado. Hubo solo estos ejemplos, observaciones anecdóticas y (a menudo) fueron desacreditadas. La gente realmente no imaginaba que los parásitos pudieran hacer cosas tan complejas … "

Es esta complejidad la que ha fascinado a Hughes. En lugar de simplemente propagarse a través de esporas infecciosas y paralizar a su huésped, como la mayoría de los parásitos, una vez que las esporas de ophiocordyceps han encontrado su camino hacia una hormiga, el hongo comienza a manipular a su presa. Al desorientarlo, el cuerpo transforma la hormiga en una marioneta que no da su consentimiento, la pudre desde adentro mientras controla sus extremidades, obligándola a caminar hacia una hoja y morderla. Una vez satisfecho con el lugar elegido, de repente, un zarcillo brota de la cabeza de su víctima, arrojando sus esporas sobre cualquier otra hormiga que tenga la mala suerte de estar cerca.

Parece familiar El último de nosotros Los aficionados? Afortunadamente para nosotros, la naturaleza macabra de cordyceps hace que sea sorprendentemente fácil de rastrear.

"Fui a trabajar a México y Costa Rica (para verlos en acción)", dice Hughes. "Cada vez que encuentras una hormiga muerta en el bosque mordiendo una hoja, el parásito sigue vivo … Entonces, básicamente, tienes un registro congelado de lo que sucedió. Es como el comportamiento de ser fosilizado. Puedes entrar en un bosque y encontrarás cientos en un área pequeña … pequeños mapas que te dicen exactamente qué sucedió con el comportamiento manejado en los últimos momentos de la hormiga.

Saca los hongos "divertidos"

Es bueno que alguien preste atención. Hughes explica que Cordyceps ha infestado silenciosamente nuestros bosques durante millones de años, pero no fue hasta la temporada 2008 de la BBC. Planeta tierra que la mayoría de la población mundial incluso había escuchado su nombre. Neil Druckmann de Naughty Dog estaba entre ellos. A mitad del desarrollo de Uncharted 2Druckmann encendió la televisión y fue testigo de esta terrible zombificación del mundo real que se desarrollaba ante sus ojos.

1.3 millones de personas mueren cada año a causa de una enfermedad fúngica … no hay razón para que no controlemos estas enfermedades.

Aunque Hughes afirma que en realidad hubo alguna manipulación en el Planeta tierra episodio ("Cuando miras el video, Attenborough dice que las hormigas detectan a la persona infectada y la tiran del nido y se la llevan, luego ves que se limpia sola". el significado inventado. La BBC roció una hormiga con spray para el cabello para permitirle tener este comportamiento de limpieza. Sin embargo, lo que Druckman vio en Planeta tierra lo inspiró a usar cordyceps como la base de un nuevo juego de zombies verdaderamente plausible.

Unos años más tarde, le pidió a Hughes que fuera el asesor de Naughty Dog en El último de nosotros.

"La gente contrae constantemente enfermedades fúngicas", dice Hughes, cuestionado sobre la posibilidad de un apocalipsis inducido por cordyceps. "Si está inmunocomprometido, un hongo es lo que probablemente lo matará, especialmente si tiene SIDA. De hecho, los hongos matan a más personas que la malaria: 1.3 millones de personas mueren cada año por enfermedades fúngicas. Entonces, no hay ninguna razón por la cual no podamos contraer estas enfermedades. "

Hace una pausa, "La pregunta sería: si tuviéramos una enfermedad contraída por un ophiocordyceps, ¿sería capaz de controlar nuestros comportamientos?"

Es una buena pregunta, y seremos honestos, realmente esperamos que no. De manera reconfortante, hasta ahora, la humanidad realmente no ha encontrado un virus o parásito capaz de controlarlo por completo. Aunque la rabia puede enviarnos a una ira mortal (y conmocionar, matar a 50,000 personas al año), no se ajusta del todo al perfil de zombie. Cordyceps puede confundir y calmar a los insectos es una cosa, pero no hay posibilidad de que su género evolucione hasta el punto de poder manipular a los humanos … ¿verdad?

El horror histórico de cordyceps

"Bueno, ya contiene compuestos que históricamente han afectado el comportamiento humano. El cornezuelo es un hongo que vive en hierbas y ha evolucionado a partir de gusanos y hormigas, y produce alcaloides que controlan el comportamiento. En Europa, hay un fenómeno llamado Fuego de San Antonio, estas ilusiones convulsivas que han estado ocurriendo durante miles de años, ya que las personas comían centeno infectado. Incluso se sugiere encarecidamente que la locura de los ensayos de Salem Witch en el siglo XVII se debió al hecho de que las personas comían centeno infectado que contiene este hongo ", dice Hughes.

Tanto para El último de nosotros ser ficción Si no fue lo suficientemente aterrador, resulta que no es solo una locura inducida por alucinógenos lo que causa cordyceps: el parásito ha sido destruido. directamente vinculado a la incitación a la rabia sedienta de sangre en humanos.

"El último caso data de aproximadamente 1954, en Francia, cuando alguien vendió deliberadamente una carga de grano a un pequeño pueblo francés que contenía el hongo. Todos se volvieron locos y una niña de 12 años intentó matar a su madre con un cuchillo de cocina ", dice Hughes. "Entonces, sí, comer el hongo te volverá loco y la infección es posible. Pero eso arroja hormigas a los humanos y luego (a otras personas) … probablemente requiere demasiadas circunstancias (poco probables) para suceder ".

La locura de los juicios de brujas de Salem en el siglo XVII se debió al hecho de que la gente comía centeno que contenía este hongo.

Sin embargo, antes de comenzar a cometer un genocidio de hormigas, ya que la gran mayoría del planeta elige no comer insectos, Hughes concluye que es muy poco probable que el parásito se encuentre con nosotros con la frecuencia suficiente para poder adaptarse a nuestro sistema digestivo.

"El 70% de las enfermedades provienen de animales con los que vivimos o vivimos en el pasado", explica, "los cerdos y las aves de corral contraen enfermedades porque eso es lo que consumimos y transmitimos mucho tiempo cerca ".

Bienvenidos parásitos con cofres abiertos

Sin embargo, hay una forma en que ya tenemos feliz (!) Deje que los cordyceps en nuestro cuerpo – a través de los trasplantes de órganos. No somos expertos, pero con algunas partes de este hongo utilizadas regularmente para evitar que los pacientes rechacen sus órganos de reemplazo, esto parece un terriblemente Una manera fácil para nosotros de provocar accidentalmente un apocalipsis de zombies en el mundo real. De hecho, esto es precisamente lo que causó la aparición de zombies en la novela original de Guerra mundial z por James Brooks …

Entonces, ¿por qué se usan entonces? Bueno, inteligentemente, nuestros cuerpos naturalmente repelen órganos extraños. Siempre buscando invasores de gérmenes y otros organismos extraños, no es sorprendente que estemos diseñados para rechazar nuevos órganos. Sin embargo, después de que el nuevo órgano fue inyectado con un subproducto de cordyceps, fue recibido con los brazos abiertos. Aunque esto es menos común en Occidente, este subproducto de cordyceps todavía se usa regularmente para ayudar con el trasplante de órganos en China. No sabemos de ti, pero de repente estamos muy aterrorizados …

"(El uso de cordyceps para trasplantes de órganos) se remonta a la década de 1950", dice Hughes. "Algunas variaciones de cordyceps pueden ayudar a mejorar su sistema inmunológico y otras lo falsifican. Entonces, si recibes un trasplante de órgano, serás tratado con un producto de ese hongo, algo que se hizo en un laboratorio o algo que simplemente se generó en una bañera grande en algún lugar. "

Hughes es el especialista en enfermedades que residen en la adaptación cinematográfica de Guerra mundial zNo está relacionado con la idea de que los trasplantes de órganos son una puerta de entrada a la toma humana de Cordyceps. Sin embargo, aunque todo esto parece preocupante, dados los métodos actuales de uso de Cordyceps en el trasplante de órganos, insiste en que si se realiza correctamente, el fenómeno sería casi imposible.

Guerra mundial z es poco probable que se convierta en realidad … accidentalmente, de todos modos

"Afortunadamente, la medicina en sí está aislada. Actualmente solo estamos cultivando el hongo en un frasco, eliminando el compuesto e inyectándolo. Pero si utilizamos el cuerpo activo durante el tratamiento farmacológico, puedes imaginar cómo podría haber un salto (hacia una nueva especie). Entonces, si, por ejemplo, cada vez que tienes un riñón nuevo o algo así, introducen un inóculo de hongo en esa parte de tu cuerpo y se replica, entonces puedes imaginar cómo podría permanecer en el cuerpo. 39, anfitrión y continuar. transmisión ".

"La barrera más importante (para los ophiocordéypes que nos llevan) es la temperatura de nuestro cuerpo y generalmente mantiene a raya a los hongos, a menos que esté inmunocomprometido, por ejemplo, con SIDA. Entonces, deberíamos ser capaces de lidiar con eso. "

Antes de ofrecerle un nuevo riñón y sumergirlo en un recipiente de centeno infectado, Hughes sugiere que todavía hay una manera por la cual los cordyceps podrían dar el salto en nuestra especie, después de un desastre natural.

Cordyceps: ¿Son las hormigas realmente las últimas?

"Es realmente difícil controlar las infecciones virales en un área densamente poblada". El sarampión, por ejemplo, o la viruela … pero en la mayoría de los casos, los hongos no parecen transmitir eso también. Entonces, le gustaría encontrar las condiciones que le permitan obtener una mejor transmisión …

"Después del huracán en Nueva Orleans, por ejemplo, donde se inundó, finalmente hubo muchas infecciones por hongos y contaminantes, debido a las condiciones del moho. Otro hongo llamado Valley Fever tiende a propagarse muy bien en las cárceles porque está muy lleno y tiende a ser húmedo. Incluso afecta a las diferentes razas de manera diferente. Puede haber una forma en que algunas personas tienen más probabilidades de infectarse que otras ".

"En otras palabras, los cordyceps tienen que superar algunos obstáculos. Pero dadas nuestras condiciones de hacinamiento y nuestra creciente pobreza, podemos estar favoreciendo más la transmisión de hongos que menos. "

Si había una manera de exponernos más a menudo a los insectos infectados, es un mecanismo (para que se extienda el cordyceps)

Dios mío, el miedo ha vuelto. Sin embargo, a pesar de que los humanos viven muy cerca unos de otros en condiciones extremadamente húmedas y sórdidas, no es imposible que Cordyceps dé un salto evolutivo improbable. Y como Hughes mencionó anteriormente, es extremadamente raro que una enfermedad pase de un insecto a otro. Probablemente estemos bien, porque eso simplemente no puede suceder … vale, Hughesy?

"Bueno, por supuesto hubo la muerte negra …"

Oh, por el bien de la mierda.

El siguiente paso

"La Peste Negra ha exterminado a un tercio de Europa", continuó. "Esto pasó de un insecto a una rata, y finalmente de una rata al humano. Entonces, si hubo una infección intermedia y nos expusimos más a menudo a los insectos infectados, es un mecanismo (para que se extienda el cordyceps) … "

Casi tenemos miedo de hacer esta pregunta, pero … mientras que ophiocordyceps solo ha alcanzado este nivel de manipulación de pesadilla con las hormigas en América del Sur, ¿qué pasa con el riesgo que representan los millones de potenciales? caminar bajo nuestros pies?

"Por supuesto, hay una gran cantidad de hormigas en las ciudades, pero estas especies de hormigas aún no han sido infectadas con cordyceps. Hay una (especie de hormiga) llamada Faraón, ya que se ha asociado con el hábitat humano desde la época egipcia. En la década de 1970, era un gran problema en Londres: se encontraron en departamentos de radiología y vendajes para pacientes … monitoreando todos los materiales infectados en el hospital o materiales radiactivos. Puedes usar un contador Geiger y ver las huellas de las hormigas a través de las habitaciones del hospital mientras se mueven de una parte del hospital a otra … "

"En otras palabras, es casi imposible de eliminar y puedes imaginar una situación en la que estamos expuestos más a menudo. Entonces (para infectarnos), teóricamente podría haber un intermediario: un mamífero que se acerca a las hormigas y luego a nosotros, como la Peste Negra, o simplemente un evento más grande entre las hormigas directamente y nosotros. "

Un factor poco probable puede haber salvado a nuestra especie hasta ahora: nuestras comunidades multiculturales

Antes de hablar con el profesor Hughes, supusimos que casi no había posibilidad de encontrarnos cara a cara con un clicker. Este El último de nosotros Fue un poco divertido, pero totalmente poco realista. Ahora, sin embargo, parece que el apocalipsis zombi inducido por hongos es bastante improbable, en lugar de completamente imposible.

Antes de comenzar a suministrar raciones y encender manualmente el fuego de hongos silvestres, es reconfortante saber que el salto evolutivo bastante importante que debe hacer el hongo hace que el zombi Corydceps sea bastante improbable. De hecho, Hughes sugiere que un factor poco probable podría haber salvado a nuestra especie hasta ahora: nuestras comunidades multiculturales:

"Las sociedades de hormigas son ese colectivo donde todas las hormigas de un nido son mujeres y comparten el 75% de sus genes. Entonces, es como una sociedad muy híbrida que vive en una gran densidad en un ambiente muy sucio (suelo) … las condiciones son propicias para la propagación de la enfermedad. Para que las sociedades de hormigas tengan éxito, necesitan lo que se conoce como inmunidad social, que consiste en reconocer las infecciones en el nido y erradicarlas. "

Si bien una espora más simplista era suficiente para engañar a los insectos más solitarios, las hormigas de la compañía podían advertir fácilmente a su colonia y seguir adelante, lo que significaba que los pobres y viejos cordyceps no habían la opción de adaptarse a algo que pueda imitar el comportamiento de la hormiga, lo suficiente como para engañar a la colonia. Y gracias a sus genes estrechamente compartidos, este hongo ha encontrado un camino.

"Por lo tanto, determinamos que el antepasado de ophiocrydceps era una larva de escarabajo que vivía en madera podrida. Y es probable que las larvas de Coleoptera hayan saltado a una colonia de hormigas, muy común en la madera podrida. Pero tan pronto como el salto de obstáculos, el hongo fue seleccionado para una manipulación evolutiva que obliga a la hormiga a abandonar el nido. De lo contrario, la fuerte inmunidad social de la colonia de hormigas constituiría un estancamiento evolutivo para este hongo.

Gracias a nuestra diversidad genética global como especie, sería extremadamente difícil para Cordyceps adaptarse lo suficiente a algo que pudiera manejar con éxito diferentes razas. Pero eso no significa que, debido al hacinamiento extremo, no podría infectar a los humanos con o sin manipulación elemental … a la larga.

¿Somos inmunes a los ophiocordyceps entonces? Por el momento al menos, sí. Sin embargo, con el rápido aumento de la temperatura de la Tierra y la sobrepoblación de ciudades y aviones que nos permiten propagar enfermedades horribles en todo el mundo, no es difícil ver cómo se podría propagar un virus de este tipo. facilidad.

Tal vez solo olvide ese trasplante de órganos vanidoso que estaba viendo, por si acaso …

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